Η ζάχαρη αλλάζει τη χημεία του εγκεφάλου

Η ιδέα του εθισμού στα τρόφιμα είναι ένα πολύ αμφιλεγόμενο θέμα μεταξύ των επιστημόνων. Οι ερευνητές του Πανεπιστημίου του Aarhus έχουν εμβαθύνει σε αυτό το θέμα εξετάζοντας τι συμβαίνει στον εγκέφαλο των γουρουνιών όταν πίνουν νερό με ζάχαρη.

Το συμπέρασμα είναι σαφές: η ζάχαρη επηρεάζει τα κυκλώματα ανταμοιβής του εγκεφάλου με τρόπους παρόμοιους με εκείνους που παρατηρούνται όταν καταναλώνονται εθιστικά φάρμακα. Τα αποτελέσματα δημοσιεύθηκαν στο περιοδικό Scientific Reports.

Όποιος έχει ψάξει απεγνωσμένα τα ντουλάπια της κουζίνας του για ένα κομμάτι ξεχασμένης σοκολάτας γνωρίζει ότι η επιθυμία για εύγευστο φαγητό μπορεί να είναι δύσκολο να ελεγχθεί. Αλλά είναι πραγματικά εθισμός;

“Δεν υπάρχει αμφιβολία ότι η ζάχαρη έχει αρκετές φυσιολογικές επιδράσεις και υπάρχουν πολλοί λόγοι για τους οποίους δεν είναι υγιής. Αλλά είχα αμφιβολίες για τις επιπτώσεις που έχει η ζάχαρη στον εγκέφαλο και τη συμπεριφορά μας, ελπίζοντας να σκοτώσω έναν μύθο”, είπε ο Michael Winterdahl, αναπληρωτής καθηγητής στο Τμήμα Κλινικής Ιατρικής του Πανεπιστημίου Aarhus και ένας από τους κύριους συγγραφείς της μελέτης.

Η δημοσίευση βασίζεται σε πειράματα που έγιναν χρησιμοποιώντας επτά γουρούνια τα οποία έπιναν δύο λίτρα ζαχαρούχο νερό καθημερινά για 12 ημέρες. Για να χαρτογραφηθούν οι συνέπειες της πρόσληψης ζάχαρης, οι ερευνητές απεικόνισαν τους εγκεφάλους των γουρουνιών στην αρχή του πειράματος, μετά την πρώτη ημέρα και μετά την 12η ημέρα.

“Μετά από μόλις 12 ημέρες πρόσληψης ζάχαρης, μπορούσαμε να δούμε σημαντικές αλλαγές στα συστήματα ντοπαμίνης και οπιοειδών του εγκεφάλου. Πράγματι, το οπιοειδές σύστημα, το τμήμα της χημείας του εγκεφάλου που συνδέεται με την ευεξία και την ευχαρίστηση, ήταν ήδη ενεργοποιημένο μετά την πρώτη πρόσληψη”, είπε ο Winterdahl.

Όταν βιώνουμε κάτι σημαντικό, ο εγκέφαλος μας ανταμείβει με μια αίσθηση απόλαυσης, ευτυχίας και ευημερίας. Μπορεί να συμβεί ως αποτέλεσμα φυσικών ερεθισμάτων, όπως το σεξ ή η κοινωνικοποίηση ή επειδή μάθαμε κάτι καινούργιο. Τόσο τα φυσικά όσο και τα «τεχνητά» ερεθίσματα, όπως τα φάρμακα, ενεργοποιούν το σύστημα ανταμοιβής του εγκεφάλου, όπου απελευθερώνονται νευροδιαβιβαστές όπως είναι η ντοπαμίνη και τα οπιοειδή, εξηγεί ο Winterdahl.

“Εάν η ζάχαρη μπορεί να αλλάξει το σύστημα ανταμοιβής του εγκεφάλου μετά από μόλις 12 ημέρες, όπως είδαμε στην περίπτωση των γουρουνιών, μπορείτε να φανταστείτε ότι τα φυσικά ερεθίσματα όπως η μάθηση ή η κοινωνική αλληλεπίδραση αντικαθίστανται από τη ζάχαρη ή τα τεχνητά ερεθίσματα, καθώς όλοι αναζητούμε γρήγορα την ντοπαμίνη”, εξήγησε ο ερευνητής.

Όταν εξετάζουμε εάν μια ουσία όπως η ζάχαρη είναι εθιστική, κάποιος συνήθως μελετά τις επιδράσεις στον εγκέφαλο των τρωκτικών. Θα ήταν βέβαια ιδανικό αν οι μελέτες μπορούσαν να γίνουν στον άνθρωπο, αλλά οι άνθρωποι είναι δύσκολο να ελεγχθούν και τα επίπεδα της ντοπαμίνης μπορούν να διαμορφωθούν από διάφορους παράγοντες. Επηρεάζονται από αυτό που τρώμε, από τα παιχνίδια στα τηλέφωνά μας ή από μια νέα ρομαντική σχέση.

Τα γουρούνια είναι μια καλή εναλλακτική λύση, επειδή ο εγκέφαλός τους είναι πιο πολύπλοκος από τα τρωκτικά και αρκετά μεγάλος για να απεικονίζονται οι δομές του με τη χρήση ανιχνευτών ανθρώπινου εγκεφάλου. Η τρέχουσα μελέτη εισήγαγε μια καλά ελεγχόμενη ρύθμιση, με τη μόνη μεταβλητή να είναι η απουσία ή η παρουσία ζάχαρης στη διατροφή των ζώων.

Δείτε επίσης